Melissa Harris-Perry explique pourquoi The Help fait mal

ParKaty Yeiser 15/09/11 12h00 Commentaires (1)

Dans l'une des scènes les plus dramatiques du film à succès probablement en lice aux Oscars L'aide , une femme de chambre noire nommée Minny Jackson (Octavia Spencer) décide finalement de tirer le meilleur parti de son patron, Hilly Holbrook (Bryce Dallas Howard). Hilly, l'antagoniste raciste débordant de pisse et de vinaigre tout au long du film, a licencié Minny après avoir été surprise en train d'utiliser la salle de bain intérieure de Hilly au lieu de celle extérieure.

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Minny revient le lendemain et présente à Hilly une tarte au chocolat, apparemment une offre de paix pour essayer de récupérer son emploi. Cependant, la tarte que Minny regarde Hilly profiter pendant plusieurs minutes gratifiantes est – SPOILER ALERT – pleine de la merde de Minny. Prenez ça, le racisme de longue date dans le Sud.



La scène de la tarte à la merde, qui suscite des éclats de rire dans le théâtre et est souvent rappelée pour un soulagement comique, incarne ce que beaucoup de critiques disent rend le film si sacrément, eh bien, merdique. Le film est présenté comme un regard charmant et historique sur l'oppression raciale dans le sud de la loi sur les droits civiques, mais c'est vraiment une continuation des stéréotypes régressifs des femmes noires dans la culture pop. Melissa Harris-Perry, ancienne professeure de l'Université de Chicago et actuelle professeure de sciences politiques à l'Université Tulane de la Nouvelle-Orléans, aborde certains de ces stéréotypes dans son nouveau livre, Sister Citizen : honte, stéréotypes et femmes noires en Amérique . Elle a aussi critiqué L'aide sur MSNBC, où elle contribue régulièrement, et a tweeté en direct son expérience en regardant le film pour le réseau câblé.

Perry prononcera le discours d'ouverture du comité des avocats de Chicago pour les droits civils en vertu de la loi le 15 septembre, puis s'adressera à la National Black Graduate Student Association à Urbana le 18 septembre. Avant cela, cependant, L'A.V. club lui a parlé de L'aide et Sœur Citoyenne .

L'A.V. Club: Pourquoi avez-vous écrit le livre ?



Melissa Harris-Perry : Mon premier livre , Salons de coiffure, Bibles et BET : conversation de tous les jours et pensée politique noire , portait sur la pensée politique afro-américaine, et c'est avant tout un livre qui ne parle pas beaucoup du genre. Je ressens certainement un peu de féminisme dans le livre, mais je ne pense pas qu'il s'agisse spécifiquement de l'expérience des femmes afro-américaines. Je caractérise l'expérience noire en général. Mon propre plaidoyer, mon travail politique, ma vie personnelle et mes recherches universitaires au fil des ans ont tendance à se concentrer beaucoup plus sur la façon dont les Afro-Américains pensent et la façon dont ils s'engagent politiquement, mais aussi sur qui nous sommes socialement.

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AVC : L'une des choses dont vous parlez dans Sœur Citoyenne est le panthéon des stéréotypes : The Mammy, The Jezabel et The Sapphire. Puis, tout d'un coup, l'un des plus grands films est L'aide, et c'est devenu l'un des plus grands livres de ces dernières années.

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MHP : Je devrais commencer par dire que j'en ai lu chaque mot, d'un bout à l'autre. J'ai remarqué que pour le troisième week-end consécutif, c'était le film n ° 1 en Amérique. Beaucoup de gens ont beaucoup de choses positives à dire sur L'aide .



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Pour moi, le problème est qu'il est principalement présenté comme une histoire racontée du point de vue de la femme noire qui travaille. Vous pouvez faire valoir que le livre et le film sont des histoires intéressantes sur le passage à l'âge adulte d'une jeune femme blanche du Sud. [Les femmes noires] ne sont tout simplement pas représentatives, en termes d'historique ou du fait qu'elles soutiennent toujours des personnages dans une histoire qui parle vraiment de Skeeter. Si c'était présenté comme une histoire sur Skeeter, alors je ne me sens pas si affligé. Le fait est que la vie de ces femmes dans L'aide continuent d'être imaginés à travers les perspectives du narrateur et non révélés dans ce que sont réellement leurs complexités historiques et contemporaines.

Ma mère m'a tendu le livre après l'avoir lu et a dit : Ce livre ressemble tellement au tien, et j'étais comme—quoi !? Cela m'a donné envie de pleurer. D'une certaine manière, ma critique est le genre de critique que l'on pourrait facilement définir comme une bataille interacadémique ; que la grande histoire ici est que même mettre en lumière la réalité de la vie de ces femmes est une bonne chose. Nous devrions célébrer cela. Mais le problème, pour moi, c'est que cela continue d'être raconté de cette manière romancée et refuse de raconter l'histoire exacte et historique.

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AVC : Voyez-vous les stéréotypes évoqués dans votre livre en L'aide ?

MHP : Je suppose que je vois plusieurs choses. L'un est la figurine Mammy. Dans toute sa splendeur, vous pouvez dire que l'aspect principal de la figure de Mammy est que ce qu'elle fait est de réparer par magie les choses pour la femme blanche dans sa vie. Le livre est censé contester cela; le fait est qu'il le renforce. Ce que ces femmes finissent par faire, c'est d'aider Skeeter à faire carrière en lui racontant leurs histoires. En fin de compte, ils sont tous coincés dans le Jim Crow South. Elle part à New York et a une carrière.

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De plus, vous ne vous demandez jamais si les femmes noires qui travaillent comme domestiques ressentent autre chose que l'amour, l'affection et l'engagement pour les enfants blancs dont elles ont la charge. Vous pouvez remettre en cause les relations avec les femmes blanches, mais jamais avec les enfants. C'est encore ce genre de sens qu'elle a tout cet amour à donner à la prochaine génération de femmes blanches.

La deuxième chose L'aide En fait, il continue de doter les femmes noires de très peu de ressources d'attributs domestiques presque magiques. La scène à la fois dans le livre et dans le film, autour de la partie où [une femme pour laquelle Minny travaille] fait une fausse couche, et elle a un peu peur que sa femme de chambre intervienne - ce n'est pas que ces choses ne se sont pas produites dans la vraie vie, c'est qu'il est dit de la femme qui fait la fausse couche et non du point de vue de la femme qui aide. C'est l'idée que les femmes noires dans ce rôle sont fondamentalement capables de fournir des soins médicaux, un entretien ménager, des conseils sur la vie, des conseils sur les rencontres. Ils sont capables de faire toutes ces choses, mais d'une manière ou d'une autre, ils ne peuvent pas se sortir de la pauvreté ou s'organiser politiquement ? C'est un peu dingue, et ça renforce ce genre de représentation magique de la Mammy noire.

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AVC: Elle enfonce la porte pour aider la femme à la fausse couche.

MHP : Droite. Aussi, la scène de cuisine! Vous avez la femme blanche qui prépare ce repas pour la femme de chambre qui lui a appris à cuisiner, puis la voix off dit : Après que [Minny] a mangé cette nourriture, elle a eu la force de quitter son mari. Il m'a fallu tout ce que je n'avais pas pour sortir de ce cinéma.

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AVC: Elle a vécu heureuse pour toujours, je suppose.

MHP : C'est exactement le contraire de la façon dont Toni Morrison a décrit essentiellement la même scène dans L'oeil le plus bleu . Dans sa scène, Polly Breedlove travaille pour une famille blanche et [son mari] Cholly la maltraite. Quelqu'un de la famille blanche dit à Polly qu'elle doit quitter Cholly. Polly se tourne vers elle et dit, je ne vois tout simplement pas beaucoup de sens à ce qu'une femme noire quitte un homme noir pour une femme blanche. Personne n'excuse la violence domestique noire et certainement pas celle de Cholly, qui se retourne non seulement contre sa femme mais contre sa propre fille. Mais je pense que ce sentiment, que je sais que tu vis ici dans la grande maison mais ma famille compte aussi. Les choix que je fais dans ma vie et la réalité de l'oppression raciale sont tels que c'est à moi de travailler - je voulais voir cela dans L'aide.

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Que se passe-t-il dans L'aide c'est qu'ils tuent les enfants. Le fils d'Aibileen est mort, elle n'a donc pas à négocier sa propre relation familiale. Ils rendent le mari de Minny abusif, il est donc facile pour le public de l'encourager à briser sa famille. C'est un dispositif littéraire pour permettre au public blanc de ne pas avoir à rencontrer ce qui était le principal défi auquel étaient confrontés les domestiques noirs : comment élever et élever et aimer et être présent pour leur propre famille lorsqu'ils devaient le donner aux familles blanches . Tout ce qui est écrit par des auteurs noirs se concentre sur cette complexité. Au lieu de cela, cet auteur a levé la main de manière littéraire pour se débarrasser de tout cela.

Au final, le seul vrai héros est Skeeter. Elle est capable de s'échapper. Elle s'enfuit pour être écrivain à New York malgré le fait qu'elle n'a jamais vraiment écrit. Toutes ces histoires, toutes les idées et la plupart du langage viennent directement de ces bonnes, mais c'est elle qui peut partir dans un environnement sûr à New York. Ces femmes sont laissées pour compte. Dans ce film, Viola Davis s'en va à la fin sans emploi dans la rue et c'est comme, Oh, regarde. Elle est libre. De quelle liberté s'agit-il ?

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AVC: C'est une dernière scène vraiment déprimante pour terminer le film. Vous savez qu'elle est au chômage et qu'elle ne retrouvera peut-être jamais de travail. Vous ne comprenez pas ce qu'elle veut dans la vie, car le film ne le dit jamais clairement. Le film montre clairement qu'ils sont forts et sages et qu'ils retiennent leurs sentiments. Ensuite, les gens applaudissent et se tiennent debout dans le théâtre à la fin. Est-ce que les gens manquent juste quelque chose ?

MHP : Je pense que les gens ont obtenu exactement ce qu'ils voulaient du film.

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En plus de tout cela, cela pourrait être la partie la plus horrible: ils ont ces femmes qui se lient Medgar Evers assassinat en choisissant de faire partie du livre de [Skeeter]. Je pense que, pour moi, ce que je trouve le plus bouleversant à ce sujet, c'est que les femmes noires ont en fait fait de vraies choses dans la vraie vie dans l'histoire réelle à la suite de la mort de Medgar Evers. Cela n'avait rien à voir avec le fait de vouloir raconter leur histoire à un jeune étudiant blanc. En fait, ils se sont organisés pour leur propre compte. Ils avaient en fait une convenance économique et fiscale pour leurs efforts d'organisation. Les femmes noires domestiques à Jackson, Mississippi, ont en fait fait quelque chose dans la vraie vie lorsque Medgar Evers a été assassiné. Nous n'avons pas à l'imaginer ou à le raconter comme une histoire sur cette personne fictive. En racontant l'histoire de cette façon, cela suggère soit qu'il n'y avait pas de vraies femmes qui ont fait de vraies choses, soit cela nous permet d'ignorer à quel point ces histoires étaient plus dangereuses, complexes et personnelles que celle fictive que nous obtenons.

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La pièce de résistance la plus dramatique que cet auteur puisse imaginer est la femme de chambre [Minny] obligeant la mauvaise fille à manger son caca dans sa tarte. C'est idiot. C'est ahistorique. C'est méchant, et cela n'a absolument rien à voir avec le fait d'être réellement libéré.

Je pourrais continuer toute la journée. Le fait qu'il n'y ait qu'un seul acte de violence dans tout le film et qu'il soit perpétré par un homme noir ? Lorsque les femmes noires de cette époque racontent leurs propres expériences, la principale chose dont elles parlaient était de savoir à quel point les hommes blancs qui les employaient étaient absolument agressifs et à quel point ils craignaient de les refuser par crainte de représailles. Donc, aucune mention de cela.

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AVC : Dans votre livre, vous parlez beaucoup du stéréotype des femmes noires fortes, qui peut facilement être considéré comme une bonne chose. Quels sont les inconvénients à cela ?

MHP : Personne ne suggère que nous devrions tous être faibles et nous brouiller en espérant que quelqu'un vienne nous sauver. Ce n'est pas l'alternative. Je pense que lorsque nous pensons que les femmes noires sont en quelque sorte nées avec une capacité innée à relever tous les défis de la vie et c'est fondamentalement un droit de naissance, et si vous ne relevez pas tous ces défis, vous n'êtes pas à la hauteur de votre la féminité noire - je pense que le danger est là, c'est son propre argument contre le fait de demander de l'aide. C'est un échec de sentir que vous avez le droit de demander de l'aide au gouvernement, d'exiger tous les droits de citoyenneté que d'autres communautés et d'autres individus exigent en raison de leur propre identité. En fait, j'ai entendu des femmes noires dire tout le temps : si ce n'est pas de l'esclavage, à quel point cela peut-il être grave ? Nous avons vécu pire. Ce n'est pas forcément de l'esclavage. Nous avons le droit de demander ce que demandent les autres communautés. Parfois, je pense que ce n'est pas le cas, alors qu'à la place, nous affrontons la forte personnalité de la femme noire. Vous ne parvenez pas à être à la hauteur de cette authentique féminité noire.

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En fait, je suis aussi bouleversée par la représentation des femmes blanches du Sud ici que par la représentation des servantes noires.

C'est bizarre le niveau d'insuffisance maternelle de ces femmes, mais parce que c'est supposé, parce qu'il y a des grossesses de qualité, cela n'arrive que par ces servantes noires.

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AVC: Avec les préoccupations que vous avez avec ces types de films, il semble qu'ils soient vraiment faciles à manquer simplement parce que le film est bien fait, à quel point il est tourné et à quel point il est esthétique.

MHP : Quand tu vas voir L'aide , voici ces deux extraordinaires actrices noires donnant autant de lumière et de rondeur à ces personnages plats qu'on pourrait l'imaginer.

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Vous les encouragez. Je pense qu'Emma Stone est vraiment très bonne. Nous sommes obligés de nous enraciner pour elle et de nous enraciner contre la soi-disant mauvaise fille, la méchante fille. Pourquoi ne pas l'encourager et penser que tout cela appartient au passé et penser que cela peut être enveloppé dans un arc soigné ? C'est magnifiquement tourné. Il a toute l'esthétique du Sud. Ils portent les robes historiques blanches, vous faisant penser à Des hommes fous et ainsi de suite. Mais c'est exactement ce qui le rend si insidieux, car il recouvre la vérité.

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AVC: Vous avez dit que vous n'essayez pas d'être un rabat-joie, parce que vous pensez que ces images comptent. Des millions de personnes les voient. Même si c'est subtil, cela renforce un certain type de stéréotype.

MHP : Si vous vendez le film comme un film de passage à l'âge adulte d'une jeune femme blanche vivant à Jackson, Mississippi, je ne le vois probablement pas. C'était ce qu'était le film. S'il s'agit de savoir si elle a ou non un petit ami et un travail, alors je suppose que c'est un film parfaitement agréable à regarder. Mais pour moi, le ton était à propos de ces femmes qui travaillaient comme domestiques, et ce n'est fondamentalement pas le cas. Je ne veux pas être un rabat-joie dans ce sens.

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J'ai découvert que le Home Shopping Network a une ligne de produits inspiré par L'aide . C'est une représaille du 21ème siècle de tante Jemima. Les articles de mode sont tous les articles portés par les femmes blanches dans le film. Disons que ma fille a vu le film et veut aller acheter de la mode inspirée de L'aide . Est-elle censée, en tant que jeune fille noire, aller sur le Home Shopping Network et acheter le gaufrier ? Je suis la petite-fille d'une femme qui a travaillé toute sa vie comme domestique. Ce n'est qu'honorable de faire ce travail, mais sa commercialisation, sa vente, l'enrichissement du travail de ces femmes est une continuation de l'exploitation des femmes noires. Je crois que ça fait mal et n'aide pas.